月度归档:2013年12月

比特币:还是克鲁格曼说得好

投机比特币是历史倒退
保罗•克鲁格曼 2013年12月25日

这是三个钱坑的故事,也是货币退化的故事——很多人都有这种奇怪的决心,想把时钟往回拨几个世纪,回到很多进步发生之前。

第一个钱坑是真正的矿坑——巴布亚新几内亚的波尔盖拉(Porgera)露天金矿,世界最大的黄金出产地之一。这座金矿在侵犯人权和环境损害方面臭名昭彰——保安人员犯下强奸、殴打和杀人罪行,大量可能有毒的尾矿被倾入附近的河流。但是,黄金价格虽然近期已经从高位回落,却仍然是10年前的三倍,所以他们还是得继续开采。

第二个钱坑要古怪得多:冰岛雷恰内斯拜尔的比特币矿。比特币是一种数字货币,它之所以有价值是因为……哎呀,确切的原因其实很难说,但是目前有人愿意买,因为这些人相信别人会愿意买。从设计上说,它是一种虚拟黄金。所以和黄金一样,比特币可以开采:你可以挖掘出新的比特币,不过只有通过解决非常复杂的数学运算才能做到,这就需要耗费大量的计算能力,也需要大量的电力为电脑供电。

在冰岛的雷恰内斯拜尔,有水力发电提供的廉价电力,也有充足的冷空气来冷却飞快运转的电脑。即便如此,仍然有很多真实的资源,被用来创造这种没有明确用处的虚拟物品。

第三个钱坑是假设的。1936年,经济学家约翰•梅纳德•凯恩斯(John Maynard Keynes)提出,实现充分就业需要增加政府开支。但是和现在一样,此类建议在当时也遭遇了强烈的政治阻力。所以,凯恩斯就异想天开地提出了一个替代方案:政府把装满现金的瓶子埋在废弃的矿洞里,让私营部门自己花钱去把那些现金挖出来。他表示,更好的办法是让政府修建道路、港口和其他有用的东西——但即便是毫无用途的开支,也会带来经济亟需的提振作用。

真是聪明——但凯恩斯还没说完。他接着又指出,现实中的黄金开采活动很像是他的思想实验。毕竟,黄金矿工们做的事情就是不遗余力地把钱从土里挖出来,虽然用印刷机印钞票可以制造无限量的现金,而且基本上也没有什么成本。然后,挖出来的金子被迅速埋藏,地点包括纽约联邦储备银行(Federal Reserve Bank of New York,简称FRBNY)的金库。在那些地方,成千上万根金条在闲置着,没有什么特别的用处。

我想,如果凯恩斯知道过去六、七十年里的变化如此之少,可能会觉得既嘲讽又有趣。用公共支出对抗失业的理念仍然遭到敌视;矿工们仍然在破坏地理景观,以便增加闲置黄金的囤积量(凯恩斯把金本位制度称作“野蛮的遗物”)。比特币更加突显了这件事的玩笑性质。毕竟黄金还有一些真正的用途,比如说填补蛀牙,而现在,我们却在耗费大量资源去创建“虚拟黄金”,它只不过是一些数字串。

我觉得,亚当•斯密(Adam Smith)会感到沮丧。

斯密常常被视为保守派的守护神,确实也是他最早论断了自由市场的必要性。但现在较少被提及的是:斯密也极力主张对银行进行监管,而且他还为纸币的优点谱写了一曲经典赞歌。他明白,钱是促进贸易的一种方式,而不是国家繁荣的源泉。有了纸币,一个国家无需把很多财富变成白银和黄金这样的“死库存”,就可以开展商业贸易。

那么,我们为什么要为了增加黄金的死库存而开采巴布亚新几内亚高地,甚至更古怪地,无时无刻不运行着强大的计算机,只是为了增加一个数字的死库存?

如果你跟那些看涨黄金的人聊一聊,他们会告诉你,纸币是政府发行的,不能指望政府不会令货币贬值。但奇怪的是,尽管如此,货币贬值的情况却越来越少见。在对通胀失控的警告持续了多年之后,发达国家的通胀水平如今明显不是太高,而是太低。即使从全球来看,真正高通胀的情形也非常罕见。尽管如此,有关极度通货膨胀的骇人言论仍然不绝于耳。

比特币的吸引力似乎或多或少也来源于此,再加上它的高科技和算法属性,所以人们认为,比特币必定是未来的趋势所在。

但是不要被华丽的表象所愚弄:事实是,我们正在毅然决然地走向这样一个时代:钱意味着可以在钱包里叮当作响的东西。无论是热带还是苔原地带,在挖矿的同时,我们也在挖着一条回到17世纪的路。

翻译:土土、王湛

Bits and Barbarism
By PAUL KRUGMAN December 25

This is a tale of three money pits. It’s also a tale of monetary regress — of the strange determination of many people to turn the clock back on centuries of progress.

The first money pit is an actual pit — the Porgera open-pit gold mine in Papua New Guinea, one of the world’s top producers. The mine has a terrible reputation for both human rights abuses (rapes, beatings and killings by security personnel) and environmental damage (vast quantities of potentially toxic tailings dumped into a nearby river). But gold prices, while down from their recent peak, are still three times what they were a decade ago, so dig they must.

The second money pit is a lot stranger: the Bitcoin mine in Reykjanesbaer, Iceland. Bitcoin is a digital currency that has value because … well, it’s hard to say exactly why, but for the time being at least people are willing to buy it because they believe other people will be willing to buy it. It is, by design, a kind of virtual gold. And like gold, it can be mined: you can create new bitcoins, but only by solving very complex mathematical problems that require both a lot of computing power and a lot of electricity to run the computers.

Hence the location in Iceland, which has cheap electricity from hydropower and an abundance of cold air to cool those furiously churning machines. Even so, a lot of real resources are being used to create virtual objects with no clear use.

The third money pit is hypothetical. Back in 1936 the economist John Maynard Keynes argued that increased government spending was needed to restore full employment. But then, as now, there was strong political resistance to any such proposal. So Keynes whimsically suggested an alternative: have the government bury bottles full of cash in disused coal mines, and let the private sector spend its own money to dig the cash back up. It would be better, he agreed, to have the government build roads, ports and other useful things — but even perfectly useless spending would give the economy a much-needed boost.

Clever stuff — but Keynes wasn’t finished. He went on to point out that the real-life activity of gold mining was a lot like his thought experiment. Gold miners were, after all, going to great lengths to dig cash out of the ground, even though unlimited amounts of cash could be created at essentially no cost with the printing press. And no sooner was gold dug up than much of it was buried again, in places like the gold vault of the Federal Reserve Bank of New York, where hundreds of thousands of gold bars sit, doing nothing in particular.

Keynes would, I think, have been sardonically amused to learn how little has changed in the past three generations. Public spending to fight unemployment is still anathema; miners are still spoiling the landscape to add to idle hoards of gold. (Keynes dubbed the gold standard a “barbarous relic.”) Bitcoin just adds to the joke. Gold, after all, has at least some real uses, e.g., to fill cavities; but now we’re burning up resources to create “virtual gold” that consists of nothing but strings of digits.

I suspect, however, that Adam Smith would have been dismayed.

Smith is often treated as a conservative patron saint, and he did indeed make the original case for free markets. It’s less often mentioned, however, that he also argued strongly for bank regulation — and that he offered a classic paean to the virtues of paper currency. Money, he understood, was a way to facilitate commerce, not a source of national prosperity — and paper money, he argued, allowed commerce to proceed without tying up much of a nation’s wealth in a “dead stock” of silver and gold.

So why are we tearing up the highlands of Papua New Guinea to add to our dead stock of gold and, even more bizarrely, running powerful computers 24/7 to add to a dead stock of digits?

Talk to gold bugs and they’ll tell you that paper money comes from governments, which can’t be trusted not to debase their currencies. The odd thing, however, is that for all the talk of currency debasement, such debasement is getting very hard to find. It’s not just that after years of dire warnings about runaway inflation, inflation in advanced countries is clearly too low, not too high. Even if you take a global perspective, episodes of really high inflation have become rare. Still, hyperinflation hype springs eternal.

Bitcoin seems to derive its appeal from more or less the same sources, plus the added sense that it’s high-tech and algorithmic, so it must be the wave of the future.

But don’t let the fancy trappings fool you: What’s really happening is a determined march to the days when money meant stuff you could jingle in your purse. In tropics and tundra alike, we are for some reason digging our way back to the 17th century.

(原文见http://cn.nytimes.com/opinion/20131225/c25krugman/

不易拆除的“布鲁塞尔墙”

世界上两个最大国家集团的总部设在布鲁塞尔:一个是最大的经济集团——欧盟;另一个则是最大的军事集团——北约。这两位“同居一城的伙伴”关系如何?最新一期《外交事务》(2010年5月/6月号)杂志上的一篇文章简洁而形象地给出了答案。

这篇文章的题目是《布鲁塞尔墙——拆除欧盟和北约的屏障》。作者是威廉•德罗兹迪亚克。此君既是美国德国协会主席,也是德国马歇尔基金会跨大西洋中心主任。文章认为,欧盟北约隔阂摩擦不断,仿佛彼此间矗立着一堵“布鲁塞尔墙”。在亚洲崛起的21世纪,美欧若想继续保持其“世界权力和影响力中心”的地位,就必须拆除这道屏障。

或许,德罗兹迪亚克只是想借用冷战期间分裂东西方的“柏林墙”打个比方。进而,在分析西方内部分歧的基础上,为西方仍然主导21世纪开出有效良方。无独有偶,在5月17日奥尔布赖特公布的《北约2020:确保安全积极接触》报告中也分析了北约和欧盟间存在的问题,并呼吁双方加强伙伴关系。

欧盟有27个成员国,北约有28个。其中,21个是交叉重叠的。于是,问题产生了:同样的国家,为什么在不同组织里,其利益目标竟然如此不同?其实,欧盟和北约的矛盾看起来扑朔迷离,但归结起来却很简单,即实质上是美国和欧洲的分歧。

首先是控制与反控制的矛盾。第二次世界大战几乎拖跨了整个欧洲。为了对抗苏联,西欧国家只好寻求美国的安全保护。于是,北约诞生了。但千万记住,北约是美国控制下的军事组织。在其中,西欧国家却是“听喝的小兄弟”。东欧剧变、苏联解体后,西欧面临的安全威胁消退了。这些昔日的小兄弟便要摆脱控制、自强自立。欧盟不仅成立了自己的快速反应部队,而且还在欧盟理事会成立了欧洲防御局等军事组织,一心想丢掉美国的安全保护伞。可以说,在过去20多年中,这种控制与反控制的矛盾一直是欧美矛盾的主线。直接后果之一,便是欧盟和北约之间的“合作僵局”。

其次是厌战与好战的矛盾。上个世纪的两次世界大战让欧洲人吃尽了苦头。痛定思痛,反战思想嵌入欧洲人的内心。在这种思想的主导下,欧洲人从煤钢共同体、再到经济共同体,最终形成目前的欧洲联盟。在和平环境下,欧洲人一步一步地加深了自己的一体化进程。而美国则不同。两次世界大战使美国成了超级大国。冷战结束,又将美国推上了惟一超级大国的地位。在这“一国独大”的环境下,美国发动了两次伊拉克战争和阿富汗战争。2003年,美国发动第二次伊拉克战争时,法国、德国和比利时等国强烈反对,致使欧美裂痕扩大。在阿富汗战争中,英法等欧洲国家虽然在北约框架内也出了兵,但1800多人死亡已使欧洲的反战情绪越来越大。2010年2月,荷兰政府便因是否撤回本国在阿富汗战场的士兵问题跨了台。欧洲的反战情绪之浓由此可见一斑。

第三是增加还是削减军费开支的矛盾。中国有句老话,战争看似将士之战,实则钱粮之战。奥巴马似乎也清楚这一点。他上台后,一方面要求欧洲的北约盟国增兵,同时也呼吁欧洲国家大量增拨军费。奥尔布赖特的报告也警告“欧洲国家不要在目前经济危机的背景下削减国防预算”。据报道,美国的最新国防预算为7100多亿美元。而北约欧洲国家的国防预算总和才2800亿美元。在目前希腊债务危机日益蔓延的情况下,一些欧洲国家削减国防开支的呼声日渐高涨。

奥尔布赖特等北约专家小组在其报告中强调:“如果这种(国防预算)不平衡得不到遏制,将损害(欧美)联盟的凝聚力。”

数年前,北约政策规划办公室主任杰米•谢伊曾笑谈,北约和欧盟虽然同在一个城市,但北约若想跟欧盟通话,简直比跟沙特阿拉伯还难。由此看来,假如在欧盟和北约间存在“布鲁塞尔墙”,那么,它的砌成也并非一日。若想将之拆除,也不会是一日之功。

(原文见http://article.cyol.com/home/zqb/content/2010-05/23/content_3244641.htm

生为奥匈帝国末代皇储 死为“共和国的忠实公民”

7月16日,奥托•冯•哈布斯堡(下文均称“奥托”)的葬礼在奥地利首都维也纳的圣斯蒂芬大教堂举行。主持葬礼的是克里斯托夫•舍恩博恩红衣大主教,参加葬礼的有瑞典、英国、西班牙和比利时的皇家成员,卢森堡和列支敦士登的大公,还有格鲁吉亚总统、克罗地亚总理、欧洲议会议长和奥地利的高官。

葬礼的气氛是庄严肃穆的,场面是宏大壮观的,死者身份也是非同小可的——奥匈帝国末代皇帝的长子、奥匈帝国最后一位但却从未戴上皇冠的皇储、国际泛欧联盟荣誉主席、议政20年的欧洲议会议员……

当天下午,奥托和他一年前去世的妻子瑞吉娜公主被一起安葬在维也纳皇家墓穴。这座皇家墓穴1633年以来安葬了140多名哈布斯堡家族成员,其中包括12位皇帝和18位皇后。第二天(7月17日),按照哈布斯堡家族的传统,奥托的心脏被放置到了匈牙利的潘诺恩哈尔姆千年修道院。

在欧洲,哈布斯堡是个响亮而高贵的名字。从13世纪末期开始,其家族成员曾出任过神圣罗马帝国皇帝、奥地利帝国皇帝、匈牙利国王、波希米亚(现在的捷克)国王、西班牙国王、葡萄牙国王等,几乎曾统治了全部欧洲。

仅从姓名学的角度来看,哈布斯堡是尊贵姓氏;在姓氏前加个“冯”字,也是贵族独享的特权。

奥托的全名是:弗兰茨•约瑟夫•奥托•罗伯特•玛丽亚•安东•卡尔•马克斯•海因里希•西克斯图斯•克萨韦尔•费利克斯•雷纳图斯•路德维希•加埃坦•皮乌斯•伊格纳蒂乌斯•冯•哈布斯堡-洛林。

这么长的名字,肯定是混杂了许多家族长辈的名字。这么做就更显得是贵族中的贵族了。

奥托1912年11月20日生于奥地利的赖歇瑙。4年后,其父卡尔一世即位奥匈帝国皇帝,作为长子的奥托自然成了准备未来登基做皇上的皇储。但两年后爆发的第一次世界大战最终使风雨飘摇的奥匈帝国解了体。1918年,在奥匈帝国瓦解前夕,卡尔一世公开表示:“只要保留皇位,可以放弃一切政治活动”。但建立了共和国的奥地利不眷恋皇帝,卡尔一世全家被驱逐出境,而匈牙利也拒绝接受他们。从此,奥匈帝国的末代皇帝携全家开始了国外流亡生涯。

1922年,34岁的卡尔一世在恢复皇位的黄粱美梦中死于葡属马德拉群岛,未满10岁的奥托成为奥地利皇位继承人和哈布斯堡家族族长。

揣着空头皇冠的奥托到处流浪。瑞士、德国、西班牙和比利时他都呆过。由于笃信天主教,奥托在西班牙高中毕业后进入世界上建校最早的天主教大学——比利时鲁汶大学,并在那里获得了博士学位。

二战前后,奥托极力反对纳粹德国吞并奥地利。他积极游说斡旋,曾帮助1.5万名奥地利人(其中包括很多犹太人)逃离纳粹魔爪。希特勒对他切齿痛恨。

德军攻占比利时后,希特勒命令德军抓住奥托即可“就地枪毙”。他因此逃亡法国,但法国很快就战败投降。最终,美国总统罗斯福安排他到美国避难。

二战后,奥托回到欧洲,与落难公主瑞吉娜一见钟情并结了婚。

战后那些年里,奥匈帝国曾统治过的匈牙利、捷克斯洛伐克、克罗地亚等地都建立了社会主义制度,并落入了苏联的掌控。奥托深知再当皇帝已是完全不可能了。

1961年,他不情愿地正式宣布放弃奥地利皇位,自称“共和国的忠实公民”。同年,西班牙独裁者佛朗哥允诺他死后奥托可出任西班牙国王,但他婉言谢绝了。

奥托拥有奥地利、匈牙利、德国和克罗地亚4国公民身份,但他及其全家却从1951年以来一直定居德国巴伐利亚的小城波京。1979年,他以巴伐利亚籍民盟党员的身份入选欧洲议会,一干就是20年。

当年的奥匈帝国,统治着大致相当于当今的奥地利、匈牙利等11个国家,国土面积仅次于俄罗斯。或许是出于皇家思想的熏陶,奥托总是摆脱不了“一统天下的帝国思想”。他一直主张欧洲一体化和欧洲统一,对欧盟的一体化进程做出了积极贡献。

1989年夏天,他组织了极具象征意义的匈牙利和奥地利跨境野餐会,将当时分割欧洲的“铁幕”撕开了一条口子。

东欧剧变后,奥托的追随者们曾想拥立他做匈牙利第一任总统,但他放弃了。他将主要精力用在了推动欧盟东扩上。直到去世,他还在为克罗地亚加入欧盟而呼号。

2011年7月4日,奥托在波京的家中去世。

在近百年的人生历程中,这位热衷于政治活动的末代王储一天皇帝也没当上。对此,他曾幽默地说:“作为议员,我感到很幸福。如果遇到一位愚笨的人,作为议员,我可以说他是一头驴;而如果是皇帝,我就只能称他是阁下了。”

仅凭这一点,奥托的一生是明白透亮的一生。

欧盟委员会主席巴罗佐说他是一位“伟大的欧洲人”。欧洲议会前议长波特林称他为“当代最不同寻常的人”。最新一期英国《经济学家》杂志(7月16日-22日)的简介更实在:“他是一位快乐辞世的人。”

(原文见http://zqb.cyol.com/html/2011-07/19/nw.D110000zgqnb_20110719_4-04.htm